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Hans Wilsdorf était un jeune entrepreneur passionné de marketing et de montres. En tant que fondateur de Rolex, il est aussi à l’origine du succès de la marque. À une époque où les montres de poche étaient populaires, Wilsdorf avait un sens aigu des tendances émergentes. Sa vision: des montres-bracelets de précision qu’il a développées à la perfection. Sa propre histoire est étroitement liée à son entreprise. En effet, elle était l’œuvre de sa vie. Wilsdorf a été le pionnier et a établi les premières normes sur lesquelles repose aujourd’hui le succès de la marque de luxe.


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Portrait de le fondateur de Rolex


Hans Wilsdorf : Petite enfance et jeunesse

Puisque Rolex a été fondée en Angleterre, beaucoup supposent que son créateur était anglais. Mais en réalité, Hans Wilsdorf était allemand. Il est né au milieu de trois enfants le 22 mars 1881 à Kulmbach, dans le nord de la Bavière. Ses grands-parents étaient riches, ses parents possédaient une forge à Kulmbach et les premières années de sa vie furent insouciantes. Quand il eut 12 ans, il a perdu ses deux parents peu de temps après l’un l’autre. Wilsdorf et ses frères et sœurs sont devenus orphelins. Son oncle a obtenu sa garde et l’a envoyé dans un pensionnat à Coburg pour s’assurer que, grâce à une bonne éducation scolaire, sa vie future soit agréable. À l’âge de 19 ans, le jeune homme s’est rendu, avec un ami d’école, à La Chaux-de-Fonds en Suisse. Là-bas, il a plongé dans le monde des montres pour la première fois. À cette époque, La Chaux-de-Fonds était l’un des principaux sites horlogers. L’endroit idéal pour Wilsdorf pour acquérir une expérience exclusive et développer son amour pour l’horlogerie.


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Les premiers pas de Hans Wilsdorf dans l’horlogerie

Son premier emploi connu était chez Cuno Korten, une entreprise exportatrice de montres suisse. Wilsdorf avait une correspondance en anglais avec des clients anglais et américains et s’est intéressé aux mouvements et à leur mécanique. Et, c’est leur précision et leur exactitude qui l’ont fasciné.

Pour débuter sa propre carrière dans le monde de l’horlogerie, il s’est installé à Londres où il a trouvé un partenaire approprié pour son projet. Avec Alfred Davis, il fonda sa propre entreprise horlogère: „Wilsdorf & Davis“. Alors que la tendance générale à l’époque était encore d’utiliser des montres de poche, Wilsdorf avait deviné à juste titre que la montre-bracelet les remplacerait bientôt. En collaboration avec un horloger suisse, Aegler, les deux hommes ont commencé à produire des montres qui ont rapidement connu le succès.



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Rolex ou « la naissance d’un empire »

Cela a jeté les bases du succès de Wilsdorf dans l’industrie horlogère, mais ce n’était que le début. En 1908, Wilsdorf et Davis ont enregistré le nom de marque Rolex – qu’ils ont mis beaucoup de temps à trouver. Le nom devait être suffisamment court pour s’imprimé parfaitement sur le cadran d’une montre, être prononçable dans toutes les langues du monde et n’avoir aucune autre signification. „J’ai essayé toutes les combinaisons imaginables des lettres de l’alphabet“, a déclaré Wilsdorf.„Alors, j’ai eu quelques centaines de noms, mais aucun d’entre eux n’a répondu à mes attentes. Un matin, alors que je descendais de Cheapside au centre-ville de Londres sur le pont supérieur d’un bus tiré par des chevaux, une voix intérieure me murmura le mot Rolex.”


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Il recherchait toujours la perfection, c’est pourquoi, les mouvements de ses montres de poche étaient constamment améliorés. En 1910, ses efforts étaient déjà couronnés de succès. Une montre Rolex reçut le premier certificat de chronomètre au monde dans la ville suisse de Bienne et définit les normes sur lesquelles l’entreprise se fondent encore aujourd’hui.

Rolex s’installe à Genève en 1919, devenue le centre du monde horloger. Dans les années qui suivirent, le génie de Wilsdorf fut non seulement de développer de nouvelles montres sophistiquées sur le plan technique, mais également de les commercialiser. Déjà à l’époque, Wilsdorf s’était concentré sur les éléments clés, des éléments toujours présents aujourd’hui: robustesse, précision et faible maintenance. Il a su présenter ses inventions au public en leur donnant la plus grande attention possible. C’est ce qui s’est passé en 1926, lorsque la Rolex Oyster a introduit le boîtier étanche Oyster, qui constitue aujourd’hui la base de presque toutes les montres Rolex. Un an plus tard, lorsque la nageuse britannique Mercedes Gleitze est devenue la première femme à traverser la Manche à la nage, Wilsdorf l’a équipée d’une montre Rolex Oyster afin de prouver son exceptionnelle étanchéité. La tentative de record de Gleitze a échoué à cause des mauvaises conditions météorologiques. Après 15 heures et 15 minutes dans de l’eau glacée, elle fut ramenée sur la côte à bord d’un navire. Toutefois, sa Rolex est restée complètement intacte. Pour célébrer son succès, Rolex a publié une annonce en première page du Daily Mail et a rendu sa montre mondialement célèbre. Mercedes Gleitze est également devenue la première ambassadrice de la marque de luxe. Avec l’invention du boîtier Oyster, la maison Tudor a été fondée, une marque sœur de Rolex, avec laquelle Wilsdorf a poursuivi une autre vision: fabriquer des montres-bracelets moins chères mais à la fois précises et fiables.



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Wilsdorf a également profité d’autres événements historiques pour faire parler de ses montres Rolex. Lorsque le mont Everest a été survolé pour la première fois en 1933, l’équipage était équipé de montres Rolex. Ce qui a également prouvé leur efficacité dans les airs. Au fil des ans, Rolex s’est imposé comme le sponsor et partenaire de nombreux événements sportifs. Il est aujourd’hui difficile d’imaginer des sports tels que le tennis, le golf, l’équitation ou les sports de voile sans leur soutien.

Dans les décennies suivantes, les montres de Wilsdorf se développèrent rapidement. En 1945, la première Rolex Datejust est lancée. En 1953, la Rolex Oyster Perpetual est présentée lors de la première ascension du mont Everest. La même année, la Rolex Submariner est la première montre de plongée de la maison. En même temps, Wilsdorf se retire lentement de l’industrie horlogère: depuis le décès de sa femme Florence Crotty en 1945, il transfère la responsabilité du travail de sa vie à la Fondation Hans Wilsdorf, qui appartient à Rolex encore aujourd’hui. Il est décédé à Genève, en Suisse, à l’âge de 79 ans.



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