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Quasi nessun altro termine nell'industria orologiera è così infame come la cosiddetta crisi del quarzo. Questo capitolo della storia dell'orologio da polso di è stato più di un piccolo graffio sul quadrante dell'orologeria. I movimenti al quarzo hanno innescato un cambiamento strutturale che è ancora oggi in corso. Tutti gli sviluppi di vasta portata e le tendenze emerse dopo la crisi del quarzo sono per molti versi una reazione diretta ad essi. Ma cosa ha disturbato esattamente il ritmo dell'industria orologiera?


L'industria orologiera prima della crisi del quarzo


L'ascesa degli orologi svizzeri


Negli anni '60, l'industria orologiera tedesca e contemporanea era al suo apice. Come risultato del suo atteggiamento neutrale durante la seconda guerra mondiale, la Svizzera ha guadagnato un chiaro vantaggio ed è stata rapidamente in grado di fare di un nome internazionale per se stessa nell'industria orologiera. Rolex, Breitling e Omega sono stati venduti ai concessionari come marchi privati e di corte e in tutto il mondo. In particolare, l'espansione sul mercato americano è stata determinante per il loro successo.


Gli orologiai tedeschi


Anche la Germania si è ristrutturata rapidamente dopo la seconda guerra mondiale. Le regioni industriali più piccole come Pforzheim e la Foresta Nera furono duramente colpite, ma lentamente cominciarono a riguadagnare stabilità. Il mercato era abbastanza grande da permettere a molti marchi più piccoli della Germania occidentale di specializzarsi e acquisire monopoli: Junghans era noto per i suoi cronometri, Hanhart divenne fornitore dell'esercito tedesco e Sinn sviluppò orologi industriali. Nella Germania orientale, tuttavia, Glashütte, nota per diversi orologiai, fu trasformata in un grande impianto di produzione industriale per servire un mercato più ampio, ma la qualità dei loro prodotti sarebbe stata mantenuta.


La lotta del Giappone per il suo posto nell'industria orologiera


Dopo la seconda guerra mondiale, la fiorente industria orologiera giapponese, un tempo fiorente, era in rovina e doveva essere ricostruita. Sebbene esistessero obiettivi di produzione nazionale per i produttori, spesso di piccole e medie dimensioni, questi obiettivi spesso rimasero irraggiungibili perché non erano sovvenzionati. Il piano Dodge, che fu attuato da Joseph Dodge nel 1949, riuscì inizialmente a distogliere il Giappone dall'inflazione, ma portò ad una tassa sui beni classificati sugli orologi giapponesi, che causò ancora una volta una grave battuta d'arresto per l'industria.

Fu solo durante la guerra di Corea del 1950 che l'economia giapponese conobbe una forte ripresa. L'industria orologiera fu in grado di importare dalla Svizzera le macchine più moderne e di rinnovare molte aziende da zero. La produzione aumentò di conseguenza: mentre nel 1946 furono prodotti circa 700'000 modelli, nel 1961 furono prodotti 1,7 milioni di modelli. Anche il Giappone recupera rapidamente il know-how e la ricerca e riesce a produrre il primo orologio automatico nel 1955. Negli anni successivi, la qualità degli orologi Seiko e Orient corrisponde a quella degli orologi svizzeri, ma senza godere dello stesso prestigio mondiale.


La corsa per il primo orologio al quarzo


Il predecessore dell'orologio al quarzo, l'Accutron, è stato sviluppato nel 1954 dall'ingegnere svizzero Max Hetzel per l'azienda americana Bulova. Quando Hamilton lanciò un altro orologio a batteria, l'Hamilton 500, nel 1957, il Centre Electronique Horloger in Svizzera e Seiko in Giappone erano determinati a seguire questa tendenza.


Il design di un orologio al quarzo


Prima di continuare con la sua storia, è importante capire il design e la funzione di base di un orologio al quarzo: un orologio al quarzo funziona su base elettronica o elettromeccanica e di solito è alimentato da una batteria. Un circuito fa vibrare i cristalli di quarzo, che specificano la velocità di oscillazione di un orologio. In un orologio meccanico, il bilanciere svolge questa funzione. Queste oscillazioni sono altamente uniformi ad uno standard di 32.768 Hz, che è significativamente superiore a quello degli orologi meccanici, il che spiega la fenomenale precisione degli orologi al quarzo. Un orologio al quarzo perde circa 0,5 secondi al giorno, mentre un orologio meccanico può perdere fino a 30 secondi.


Movimento al quarzo di un orologio Rolex con sfondo grigio
MOVIMENTO AL QUARZO ROLEX


Il primo orologio da polso al quarzo


Nel 1964, Seiko ha presentato a Tokyo il suo Crystal Chronometer QC-951 come orologio ufficiale. Ciò suggeriva che il Giappone avrebbe vinto la gara. Sebbene il QC-951 fosse ancora un orologio da tasca, fu seguito dal Seiko Astron nel 1969 - pubblicizzato con lo slogan "One day all watches will be made in this way" - il primo orologio da polso al quarzo.

Nel 1970 è stata lanciata la prima impresa svizzera con il calibro Ebauches SA Beta 21, che ha riscosso scarso successo di pubblico. Invece di investire in una migliore strategia di marketing, l'industria orologiera svizzera decise di abbandonare il progetto e di seguire la meccanica tradizionale, affidandosi invece alla loro quota di mercato e alla loro eccellente reputazione.


La crisi del quarzo come conseguenza di un errore di calcolo


La crisi del quarzo è il risultato di un errore di calcolo. Tra il 1970 e il 1983, le aziende orologiere svizzere sono passate da 1'600 a 600 e l'occupazione è scesa da 90'000 a soli 28'000 posti di lavoro. Le piccole botteghe artigiane e le imprese a conduzione familiare hanno dovuto dichiarare fallimento a decine di persone.

Le aziende giapponesi e americane, invece, hanno perseguito l'andamento del quarzo e sono riuscite a conquistare importanti quote di mercato. Gli Stati Uniti erano molto più avanti del Giappone in termini tecnologici grazie alla ricerca microelettronica, finanziata per i viaggi spaziali. Aziende come Texas Instruments e Fairchild Semiconductor riuscirono a produrre in serie orologi a prezzi accessibili, il che portò ad un boom dell'industria orologiera negli Stati Uniti.

Il produttore giapponese di computer Casio iniziò a produrre orologi al quarzo nel 1974 e ben presto si svilupperà in uno dei marchi giapponesi di maggior successo. Orient si specializzò anche in orologi sempre più piatti.


Orologio Hublot Classics 1581.1 con sfondo grigio
HUBLOT CLASSICS 1581.1


Il cammino per uscire dalla crisi


All'inizio degli anni '80, anche i produttori di orologi in Svizzera si resero conto che erano necessari dei cambiamenti. La ripresa dell'industria orologiera svizzera fu sostenuta in particolare da due uomini: Ernst Thomke e Nicolas G. Hayek. Nel 1978, Thomke viene assunta dalla ASUAG (Allgemeine Schweizerische Uhrenindustrie AG), il secondo gruppo orologiero dopo la SSIH (Société Suisse pour l'Industrie Horlogère), per ristrutturare la produzione di movimenti. Thomke decise di semplificare il processo di produzione e riunì tutti i suoi fornitori per costituire una nuova società, ETA SA, nota ancora oggi per i suoi movimenti grezzi. Ridusse sia i costi di produzione che il numero di dipendenti e cominciò ad accelerare la conversione ai movimenti al quarzo - e con grande successo, che divenne ben presto evidente.

Ciononostante, l'industria orologiera nazionale ha continuato a perdere quote di mercato e dipendeva dall'aiuto delle banche svizzere. Hanno incaricato Nicolas G. Hayek, titolare della più nota società di consulenza gestionale svizzera, di sviluppare un piano di salvataggio dei marchi. La soluzione di Hayek è stata la fusione di ASUAG e SSIH in un unico gruppo e l'esternalizzazione della produzione degli impianti a ETA. I marchi stessi dovevano concentrarsi sul concept, sul design e sul marketing. I marchi si accordano e nel 1983 i due maggiori gruppi orologieri svizzeri si fondono in Swatch Group SA - oggi il più grande gruppo orologiero del mondo.

Thomke e Hayek dovevano essere riuniti da Swatch, sia allora che ora l'ammiraglia dello Swatch Group. Thomke ebbe presto un piano per un modello, che sviluppò con il nome in codice Delirium Vulgare. ETA fece il suo debutto nel 1978 con Delirium, uno degli orologi più piatti di sempre. Thomke prevedeva di investire le conoscenze ingegneristiche acquisite in un orologio a basso costo e di rapida produzione che avrebbe prodotto un elevato margine di profitto. Al posto del circuito stampato, il movimento doveva essere costruito direttamente sul fondello della cassa. La cassa stessa doveva essere di plastica. Il problema: Thomke aveva bisogno di investitori, ma le banche rifiutavano il denaro. Così ha presentato la sua idea a Hayek, con il cui aiuto ha potuto ottenere il finanziamento. Lo Swatch fu lanciato nel 1983 insieme all'azienda e guadagnò popolarità grazie al prezzo accessibile, alla vasta gamma di design e ai braccialetti al neon. Fu il successo di cui la Svizzera aveva bisogno.

La crisi del quarzo è stata devastante anche per la Germania. L'industria orologiera della Foresta Nera, un tempo cuore dell'industria orologiera tedesca, scomparve quasi del tutto. Anche a Pforzheim si cercò di formare un gruppo basato sul modello svizzero, ma alla fine l'industria orologiera locale fallì. Anche le precedenti quote di monopolio si sciolgono, il che pone problemi finanziari per molte aziende. Altri marchi, come Kienzle o Dugena, riuscirono a passare con successo all'orologio al quarzo e divennero due dei marchi tedeschi più noti. La alta arte orologiera tedesca, che fino ad allora aveva avuto la sua sede a Glashütte, scomparve completamente quando modelli prodotti in serie come il Meisteranker furono prodotti e venduti in catene di vendita per corrispondenza della Germania occidentale come Quelle e Tchibo.

Solo dopo la riunificazione, Glashütte è tornata alle sue officine ed alle sue aziende come A. Lange & Söhne, Glashütte Original o Nomos Glashütte ha reso gli orologi dei produttori tedeschi nuovamente di moda a livello internazionale.


Conseguenze della crisi del quarzo


Cambiamenti strutturali e nuovi mercati nell'industria orologiera


Le conseguenze a lungo termine della crisi del quarzo sono evidenti dal fatto che i movimenti al quarzo sono ormai affermati e produttori come Breitling, Omega e TAG Heuer offrono anche modelli e collezioni selezionate in quarzo. Gli orologi al quarzo sono nel frattempo diventati una linea di business indipendente che si affianca agli orologi meccanici.

Grand Seiko, filiale Seiko per orologi di alta gamma come il 9F, ha presentato nel 1993 un movimento fatto a mano con la migliore combinazione di azionamento al quarzo e movimento meccanico fino ad oggi. La data è cambiata esattamente con i secondi e le lancette sono state prolungate fino al bordo del quadrante, cosa che prima non era possibile. Una ruota di precisione ha anche permesso di contrastare fattori esterni come la temperatura.

Mentre Thomke e Hayek hanno accolto con favore il movimento al quarzo, le loro idee hanno incontrato la resistenza di alcuni reparti manageriali. Nel 1983, Jean-Claude Biver, un sostenitore degli orologi meccanici, acquistò i diritti del nome Blancpain da Omega e rilanciò il marchio affidandosi esclusivamente ai movimenti meccanici. Anche se la maggior parte del mercato ha spostato la sua attenzione sui movimenti al quarzo, Biver si rese conto che c'era una clientela fedele che avrebbe continuato a pagare prezzi più alti per gli orologi meccanici d'epoca. Questo ha ispirato marchi come Patek Philippe, Rolex, Cartier, Vacheron Constantin e Audemars Piguet a seguire l'esempio e fare affidamento anche sui movimenti meccanici. Questa rivoluzione meccanica ha portato ad un boom vintage e ha costituito la base dell'attuale mercato dell'orologeria di lusso.


Orologio Vacheron Constantin Vintage 1009/39 in oro con sfondo nero
VACHERON CONSTANTIN VINTAGE CAL. 1009/39


Anche i "Big Five" si resero presto conto che il mercato asiatico era diventato uno dei mercati più importanti per gli orologi di lusso. Ad esempio, Hong Kong si è classificata al primo posto tra i mercati più importanti nel 2018 nel sondaggio annuale della FH (Associazione dell'industria orologiera svizzera), con 3 milioni di franchi svizzeri e un notevole aumento del 19,1% rispetto all'anno precedente. La Cina e il Giappone si sono piazzati rispettivamente al terzo e quarto posto. Anche le grandi potenze asiatiche sono riuscite ad affermarsi come produttori. Anche se la Svizzera è riuscita a riconquistare la sua posizione di leader, non ha più il monopolio di cui un tempo godeva.