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L’obscurité est devenue une expression plutôt relative. Nous parlons même de la forte pollution lumineuse dans notre environnement.

Mais au siècle dernier, c’était différent et nous avions besoin d’horloges capables de nous indiquer l’heure même dans des conditions de lumière ou de visibilité difficiles. Depuis le début du XXe siècle, les avantages et les inconvénients des différentes méthodes chimiques ont façonné la manière dont les matériaux lumineux peuvent être appliqués aux montres.

 

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  • Des masses lumineuses radioactives aux masses lumineuses persistantes

 

Au tout début de cette évolution, Marie et Pierre Curie ont découvert la radioactivité et observé que les sels métalliques (uranium purifié) ont une radioactivité beaucoup plus faible que le minerai d’uranium.

En 1898, le radium a été découvert. On savait d’ores et déjà qu’il avait des propriétés auto-lumineuses. Guido Panerai, pionnier italien dans le domaine de l’optique et de l’horlogerie, a été le premier à breveter un phosphore appelé „Radiomir“ en 1914. L’énergie produite par la désintégration radioactive du bromure de radium a été stimulée par le sulfure de zinc, faisant ainsi briller la substance fluorescente en permanence. Comme le radium a une demi-vie de 1622 ans, cela signifie un effet lumineux que l’on peut nommer éternel et qui ne nécessite pas de „charge“. 

Après la Première Guerre mondiale, la montre-bracelet déjà acceptée, a permis une forte demande de montres sans lumière. Cette invention a été un grand succès pour Panerai. Pour cette raison, une série de montres a été baptisée d’après le nom de la substance fluorescente. Aujourd’hui encore, vous pouvez acheter un Panerai Radiomir. Mais sans radium.

 

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Les montres étaient relativement sûres pour ceux qui les portaient, puisque le rayonnement émis par le radium dans l’air n’était que de quelques centimètres et était déjà intercepté par le boîtier de la montre lui-même.

Cependant, ne concernaient pas ceux travaillant dans des ateliers. En effet, avec les montres ouvertes ils  entraient en contact avec le matériau lumineux.

“Les Radium Girls” ont acquis une triste renommée à cet égard. C’étaient des travailleurs qui consommaient de grandes quantités de radium en humidifiant leurs pinceaux et en appliquant la substance lumineuse sur les mains et les chiffres.Cela a causé des cancers de la mâchoire et de la gorge. Pendant longtemps, les gens n’étaient pas conscients de la nocivité des rayons radioactifs, de sorte que le radium a d’abord été utilisé à des fins cosmétiques et médicales.

Par conséquent, une nouvelle substance a été utilisée à partir des années 60 : le tritium, un isotope de l’hydrogène. 

Bien que le tritium ait aussi des émetteurs bêta radioactifs, ils sont beaucoup plus petits que ceux du radium. Jusqu’aux années 1990, le tritium était le substitut des masses lumineuses contenant du radium. Cependant, des critiques se furent également entendre, car les radiations radioactives étaient encore présentes Le GTLS Tritium H3, un tube de verre rempli de tritium gazeux, a également été mis au point, réduisant ainsi davantage la perméabilité du tritium. Un véritable changement de paradigme a été le développement de Luminova et Superluminova par une joint-venture Japono-Suisse entre Nemoto&Co. Ltd. et RC Tritec Ltd.

Dans ce processus, les électrons des pigments concernés sont portés à un niveau d’énergie plus élevé par contact avec la lumière artificielle ou la lumière du jour. 

Contrairement au tritium, dont la demi-vie est d’environ 16 ans, cet effet est permanent avec le revêtement Luminova ou SuperLuminova et ne disparaît presque pas. Cependant, comme il s’agit d’un processus de charge et de décharge, la luminosité diminue avec le temps et doit être rechargée par la lumière. 

En fin de compte, l’utilisation de ces photoluminescences a également prévalu en raison de la réglementation stricte sur l’utilisation et l’élimination des matières radioactives pour des raisons de coût et de sûreté.  Dans les années 90, l’utilisation du tritium dans l’horlogerie a complètement cessé.

 

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  • Dans la discussion

 

Même si le développement et l’avancement du Luminova ont permis d’utiliser des matériaux lumineux inoffensifs dans les montres, les discussions sur les avantages et les inconvénients par rapport aux montres au tritium demeurent.

La diminution rapide du fait que les revêtements Luminova brillent est une critique majeure pour de nombreux amateurs de montres, en plus de la sensibilité du matériau à l’humidité. En outre, il n’existe toujours pas de valeurs mesurées permettant de savoir si les pigments du revêtement changent avec le temps.

Par contre, le tritium a une longue demi-vie, ce qui assure un niveau élevé et constant de lumière continue pendant cette période. 

C’est l’une des raisons pour lesquelles les matériaux lumineux au tritium sont polyvalents et sont favorisés par les militaires, les services de sécurité ou pour les activités extérieures. 

Comme pour les cadrans Rolex vintage, où le radium se vidait souvent et laissait des points proéminents sur le cadran, les montres de „l’ère du tritium“ avaient également un aspect particulier. L’application de la patine et le changement de couleur des indices ont été établis ici comme un idéal de beauté. Ce look est encore apprécié par les collectionneurs de nos jours.

 

Avec la décision des grands horlogers de ne plus fabriquer de montres au tritium, les modèles de cette période ont acquis une valeur de rareté.