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Al giorno d'oggi con la tecnologia disponibile l'oscurità é difficile trovarla, anche a causa del pesante inquinamento luminoso del nostro ambiente.
Ma nell'ultimo secolo la realtà era diversa e avevamo bisogno di orologi che ci indicassero il tempo anche in condizioni di luce o visibilità difficili. Fin dall'inizio del XX secolo, i vantaggi e gli svantaggi dei vari metodi chimici hanno plasmato il modo in cui i materiali luminosi possono essere applicati agli orologi.


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Da masse luminose radioattive a masse luminose persistenti


All'inizio di questa evoluzione è stata la scoperta della radioattività da parte di Marie e Pierre Curie e l'osservazione che i sali metallici (uranio purificato) hanno una radioattività molto più bassa rispetto al minerale di uranio.

Nel 1898 fu scoperto il radio ed era già noto che aveva proprietà autoluminose. Guido Panerai, pioniere italiano nel campo dell'ottica e degli orologi, fu il primo a brevettare nel 1914 un fosforo chiamato "Radiomir". L'energia prodotta dal decadimento radioattivo del bromuro di radio è stata stimolata dal solfuro di zinco, facendo così brillare permanentemente la sostanza fluorescente. Poiché il radio ha un tempo di dimezzamento di 1.622 anni, si introduce in un effetto luminoso relativamente eterno che non richiede una "carica". La prima guerra mondiale contribuì a far accettare l'orologio da polso, garantendo anche un'elevata domanda di orologi indipendenti dalla luce che potevano essere utilizzati per i processi più precisi della guerra moderna. Ancora oggi è possibile acquistare un Radiomir Panerai. Ma senza radio.


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Gli orologi erano relativamente sicuri per chi li indossava, poiché la radiazione emessa dal radio nell'aria è di pochi centimetri ed è già intercettata dalla cassa dell'orologio stesso. Tuttavia, questo non valeva per i lavoratori dei laboratori che lavoravano all'open watch e in particolare sono venuti a contatto con il materiale luminoso.
Le Radium Girls si sono guadagnate una triste fama in questo senso. Erano operai che consumavano grandi quantità di radio inumidendo i pennelli e applicando la sostanza luminosa alle lancette e ai numeri. Questa procedura causava il cancro alla mascella e alla gola. Per molto tempo le persone non erano consapevoli della nocività dei raggi radioattivi, per cui il radio è stato inizialmente utilizzato anche per scopi cosmetici e medici. Di conseguenza, a partire dagli anni sessanta è stata utilizzata una nuova sostanza: l'isotopo trizio, l'idrogeno isotopo trizio.
Sebbene il trizio abbia anche emettitori beta radioattivi, sono molto più piccoli di quelli del radio. Fino agli anni novanta, il trizio era il sostituto delle masse luminose contenenti radio. Anche in presenza di opinioni critiche, poiché la radiazione radioattiva continuava ad esistere. Un ulteriore sviluppo è stato il GTLS Tritium H3, tubi di vetro riempiti di trizio, che ha ulteriormente ridotto la permeabilità del trizio. Un vero e proprio cambiamento di paradigma è stato lo sviluppo di Luminova e Superluminova da parte di una joint venture svizzero-giapponese tra Nemoto&Co. Ltd. e RC Tritec Ltd.
In questo processo, gli elettroni nei relativi pigmenti vengono portati ad un livello energetico più elevato attraverso il contatto con la luce artificiale o la luce diurna. Più completa la stimolazione, più luminoso il bagliore che ne segue.


A differenza del trizio, che ha un tempo di dimezzamento di circa 16 anni, questo effetto è permanente con il rivestimento Luminova o SuperLuminova. Tuttavia, trattandosi di un processo di carica e scarica, la luminosità diminuisce nel tempo e deve essere ricaricata dalla luce.
Alla fine, l'uso di tali fotoluminescenze ha prevalso anche a causa delle severe norme sull'uso e lo smaltimento di materiale radioattivo per motivi di costo e di sicurezza. Negli anni novanta, l'uso del trizio nell'orologeria si è completamente interrotto.


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La discussione


Anche se lo sviluppo e il progresso di Luminova ha trovato il modo di utilizzare materiali luminosi innocui negli orologi, le discussioni sui vantaggi e gli svantaggi rispetto agli orologi al trizio rimangono comunque aperte.
La rapida diminuzione della luminosità dei rivestimenti Luminova è una critica importante per molti appassionati di orologi, oltre alla sensibilità del materiale all'umidità. Inoltre, non ci sono ancora valori misurati che indicano se i pigmenti del rivestimento cambiano nel tempo.
Al contrario, il trizio ha un lungo tempo di dimezzamento, che garantisce un livello costantemente elevato di luce continua per tutto questo tempo.
Questo è uno dei motivi per cui i materiali luminosi al trizio sono versatili e continuano ad essere preferiti dai militari, dai servizi di sicurezza o per le attività all'aperto. Come per i quadranti Rolex d'epoca, dove il radio spesso si è dissanguato e ha lasciato punti prominenti sul quadrante, anche gli orologi dell'"era del trizio" hanno avuto un aspetto speciale. L'applicazione della patina e il cambiamento di colore degli indici sono stati stabiliti qui come ideali di bellezza. Questo aspetto è ancora oggi apprezzato dai collezionisti.

Con la decisione dei maggiori produttori di orologi di non produrre più orologi al trizio, anche i modelli di questo periodo acquistano un valore di rarità.